Исследователям из университета Брауна удалось получить данные по климатическим изменениям за самый продолжительный период — 5 млн. лет. Они свидетельствуют о том, что ключевые события, обусловившие оледенение, происходили отнюдь не в Арктике.

Американские ученые изучали образцы грунта, поднятого с глубины нескольких сотен метров. Анализировался состав ископаемой флоры и соотношение содержания в ископаемых микроскопических водорослях, населявших в прошлом поверхностные слои океана, алкенонов, сообщает ScienceDaily. В зависимости от температуры среды водоросли производят большее или меньшее количество разных типов алкенонов, что и дает возможность судить о преобладающих (или преобладавших в прошлом) температурах воды.

В результате изучения региона восточной экваториальной части Тихого океана, расположенной у берегов Южной Америки, были получены свидетельства о динамике температур за 5 млн. лет. Эта аномальная акватория, характеризующаяся наличием огромного "бассейна" холодных водных масс, окруженных теплыми тропическими водами, играет глобальную роль в формировании климата. Здесь пассаты образуют течения, выталкивающие богатые биогенными элементами холодные воды на поверхность океана (так называемый "апвеллинг"), что обеспечивает бурное развитие жизни и, как следствие, богатые уловы рыбы. Иногда специфическое сочетание ветра и течений вызывает явления, называемые "Эль Ниньо" (El Nino) — прогревание обширных акваторий, замедляющее апвеллинг и вызывающее резкие изменения погоды даже в регионах, лежащих далеко от восточной экваториальной части Тихого океана.

Изучение донных отложений показало, что 5 млн. лет назад средняя температура на поверхности океана составляла +27° C, в то время как сейчас она ниже, +23° C, то есть в этот период происходило постепенное охлаждение воды со скоростью примерно 1 градус за 1 млн. лет.

Такой вывод противоречит существующей теории, согласно которой глобальное похолодание на Земле было связано с быстрым ростом ледников в северных широтах, имевшим место около 3 млн. лет назад. Результаты исследований показывают, что рост ледников отражал общую, долговременную тенденцию глобального похолодания. По мнению одного из соавторов работы, доктора Киры Лоуренс (Kira Lawrence), определяющую роль в эволюции климата планеты играли события, происходившие в геологическом прошлом в Южном, а не в Северном полушарии.

Полученные данные об исторических изменениях климата вынуждают ученых поменять направление исследований климатического прошлого Земли. Потепление атмосферы над Антарктидой и обнаруженные над Южным полюсом стратосферные полярные облака, "поедающие" озон, свидетельствуют о том, что в формировании климата планеты важную роль играют геологические и метеорологические процессы именно в Южном полушарии.

Полученные в ходе работ свидетельства о динамике температур за миллионы лет имеют и практическое значение: данные могут быть использованы для создания прогностических моделей изменений климата и предсказания последствий ускоренного глобального потепления, вызванного парниковым эффектом.